運河通常是指人工開鑿的航道
世界著名的運河很多, 早期是為了交通便利
後來陸上和空中交通越來越方便, 運河就漸漸沒落
除了比較大型的像連接太平洋與大西洋的巴拿馬運河 (Panama Canal)
或是連接紅海 (印度洋) 和地中海 (大西洋) 的蘇伊士運河 (Suez Canal) 之外
其他像威尼斯運河﹑台南運河或是中國大運河, 都已經沒落或轉為觀光用途了
也因此, 現代新開鑿的運河多半也會在初期設計時就考慮到觀光效益
下面的影片就是一個例子
運河由於連結了不同的自然水域, 水位常有落差
像巴拿馬運河隨地勢變化, 水位可以差到 26 公尺
還好河道有 82 公里長, 所以可以用水閘和人工湖來慢慢調整水位

至於影片中的運河就沒那麼簡單
這是在英國的 Falkirk Wheel
連接橫跨蘇格蘭東西岸的 (Edinburgh and Glasgow) Union CanalForth and Clyde Canal 這兩條運河
Forth and Clyde 運河在 1790 年落成, Union 運河則是完成於 1822 年
兩者之間有 25 公尺的落差, 大約相當八層樓高 (一說 33 公尺)
早期建築及水利技術不足, 兩者之間只好靠 11 段水道及 22 個閘門來調節
光在兩條運河之間轉換, 就可以花上六個小時 (一說兩小時)
所以後來英國鐵道開始發達, 大約從 1930 年代開始運河就形同廢棄

到了千禧年的時候, 為了慶祝英國女皇登基 50 週年 (Golden Jubilee)
英國人花了八千五百萬英鎊支持 Millennium Link (千禧連通) 計畫 (其中有三千兩百萬由英國樂透出資)
要把這兩條舊運河連起來, 重新打通格拉斯哥 (Glasgow) 與愛丁堡 (Edinburgh) 之間的水道
而且不再採用水漲船高的抬升法, 而是參考摩天輪的創意直接把船轉上去
從此山不轉路轉, 水不轉船轉
六個小時的轉換時間瞬間縮短為 15 分鐘
這個大轉輪也就此成為英國重要的觀光景點之一
以及世界最大的 (其實是唯一的) 旋轉式船舶吊舉裝置
曾被 Conde Nast Traveler 雜誌評為 2003 年的世界新七大奇觀之一
尤其夜間打上彩光, 更是千奇百變風情萬種哩!


(photo by scarlet-lancer@flickr)

這個輪子直徑 35 公尺, 以居爾特文化的意像設計出勾玉般的外型
因為兩端平衡的關係, 所以轉動所需的功率其實比抽水站還低
轉 180 度不但只需要 4 分鐘, 而且用電才 1.5 度而已
同時兼具能源的效率提升﹑視覺的衝擊性與觀光價值
不論從工程或藝術的眼光來看, 都是一件非常傑出的作品

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